绿色的海獭正在拯救加州的海带森林©Morgan Rector

绿色潮湿的海獭正在拯救加州’s kelp forests

海獭在加利福尼亚州的海岸线上彻底的“Urchin Barren”保持了海带森林的健康地区。

自2014年以来,加利福尼亚州海岸的海带森林已经急剧下降,大面积被海胆地毯所取代。然而,隔壁的森林经常有健康的森林 - 以及加州大学的一项研究,圣克鲁斯已经表明它是海獭的绿色爪子,帮助他们茁壮成长。

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海獭是一个“基石物种”:他们在生态系统中发挥了不成比例的重要作用,影响了生活在那里的植物和动物的人口。特别是,他们通过捕食海胆来保护海带森林。

两个独立的环境因素一直在加利福尼亚海藻林中造成严厉收费。一个前所未有的海洋热风,称为“Blob”于2014年击中东北太平洋,同时由于ElNiño的异常温暖的海洋状况来自于南方。

海带生长在寒冷的营养丰富的水中。巨型海带是世界上增长最快的生物之一,在一天的理想条件下可以长达约60厘米。但随着来自Blob和ElNiño的热量,海带的增长率急剧下降。

对海带的进一步威胁开始前一年。 2013年,一个神秘的疾病,被称为海星浪费综合征席卷了北美西海岸的海星。向日葵海星(Pycnopodia helianthoides.)特别是,主要的海胆捕食者受到疾病的袭击。

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这两个因素的结合导致了海胆爆发。在海带森林中,海胆通常生活在岩石裂缝中,在那里他们从捕食者庇护,喂养碎片碎屑朝向海床的碎屑。但是当海带停止加速时 - 而且脱掉了减少的碎屑 - 乌克辛被迫留下自己的安全避风港寻找食物。由于海星的威胁被摧毁,因此海胆可以在他们喜欢时自由地吃多贝壳。

“它发生得这么速,在我们知道它之前,我们在加利福尼亚州北加州历史悠久的海带森林覆盖量超过了80%,”研究生说 约书亚史密斯该研究的共同作者发表了 国家科学院的诉讼程序。 “我们还在中央海岸爆发了Urchin爆发,但在旧金山北部的地区没有与相同的程度。”

结果是'乌尔辛荒芜':海底地区,曾经在海带森林覆盖,但现在用海胆铺有地毯。然而,这些地区散布着相对健康的海带森林的地区。为了了解为什么,史密斯和UCSC,美国地质调查和蒙特雷湾水族馆的海獭研究人员,调查海獭群体和海带森林生态系统三年。

在蒙特里湾的这种尿壶荒芜中,通过紫海胆放牧已从岩石礁中取出海带和其他藻类©Michael Langhans
在蒙特里湾的这种尿壶荒芜中,通过紫海胆放牧已从岩石礁中取出海带和其他藻类©Michael Langhans

“在蒙特里湾,我们现在有一个拼凑的马赛克,与海胆贫瘠的贫瘠,直接毗邻海带森林的斑块,似乎非常健康,”史密斯说。 “我们想知道这个海胆爆发的情况是如何发生的,在那里有这么多的水獭,奥特斯如何回应,以及在中央海岸的海带森林的命运是什么意思?”

为了应对海胆人群的爆炸,海獭在2014年之前的许多核素中吃了大约三倍。海獭人口也爆炸,从蒙特里湾南端的蒙特利地区大约270到432次爆炸。

然而,水獭没有从海胆贫瘠的困境中吃海胆:只来自海带森林。与贫瘠的邻居相比,来自海藻森林的核心富含营养素。

一个健康的海胆与明亮的黄色gonads(顶部)和饥饿的内核(底部)©Michael Langhans
一个健康的海胆与明亮的黄色gonads(顶部)和饥饿的内核(底部)©Michael Langhans

“有些人称他们为僵尸狼人,”史密斯说。 “你打开它们,他们是空的。因此,水獭忽略了海胆贫瘠,并在海带森林中营养盈利的核心。“结果,水獭有助于维持海带森林的健康地区。

然而,这不会有助于核心贫瘠的恢复。研究人员称,这将需要另一种尿素捕食者,或疾病或大风暴来破坏贫瘠。一旦发生这种情况,来自健康森林的孢子可以重新划分海底。

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“这项研究不仅可以很好地宣传我们对海獭在海带森林中的作用的理解,还强调了动物行为的重要性,”史密斯说。 “这么大的是受到行为的推动 - 乌斯克斯将其行为转移到积极的觅食,以及选择捕食海带森林的健康核心 - 以及这些行为互动对生态系统的整体命运有影响。”